Forskare hävdar att de har hittat det första kända utomjordiska proteinet i en meteorit

En meteor under toppen av Leonid Meteor Show 2009. (Navicore/Wikimedia Commons/CC BY 3.0)

En ny upptäckt kan vara en ledtråd för oss att se om liv kan dyka upp någon annanstans i solsystemet. Med hjälp av en ny analysteknik tror forskare att de har hittat ett utomjordiskt protein, instoppat i en meteorit som föll till jorden för 30 år sedan.

Om deras resultat kan replikeras kommer det att vara det första proteinet som någonsin identifierats som inte har sitt ursprung här på jorden.

'Detta papper karakteriserar det första proteinet som upptäcktes i en meteorit', skrev forskarna i en tidning laddas upp till preprint-servern arXiv . Deras arbete har ännu inte granskats, men konsekvenserna av detta fynd är anmärkningsvärda.

Under de senaste åren har meteoriter från det bredare solsystemet gett några byggstenar för livet som vi känner det.Cyanid, som skulle kunna spela en roll i att bygga molekyler som är nödvändiga för livet;ribose, en typ av socker som finns i RNA; och aminosyror, organiska föreningar som kombineras för att bilda proteiner.

Forskare har nu återbesökt de meteoriter som gav den senare. Leds av fysikern Malcolm McGeoch från supraledare Röntgenkällan PLEX Corporation, teamet fokuserade sitt sökande efter något mer.

Använder sig av 'state-of-the-art' masspektrometri , fann de vad de tror är protein i en meteorit som kallas Acfer 086 , hittades i Algeriet 1990.

Även om det inte är bevis på utomjordiska levande varelser, gör denna proteinupptäckt att ännu en av livets byggstenar finns i en rymdsten. Det finns många processer som kan producera protein, men livet kan, så vitt vi vet, inte existera utan det.

'I allmänhet tar de en meteor som har bevarats av ett museum och som har analyserats tidigare. Och de modifierar teknikerna som de använder för att kunna detektera aminosyra inuti denna meteor, men i ett högre signalförhållande,' astronomen och kemisten Chenoa Tremblay från CSIRO Astronomy & Space Science i Australien, som inte var involverad i forskningen, berättade för Energyeffic.

Inte bara hittade teamet glycinaminosyran med en starkare signal än tidigare analys , fann de att det var bundet med andra grundämnen, såsom järn och litium. När de utförde modellering för att se vad som hände, fann de att glycinet inte var isolerat; det var en del av ett protein.

Forskarna kallar detta nyupptäckta protein för hemolitin. Medan hemolitin strukturellt liknar jordbundna proteiner, matchades dess förhållande mellan deuterium och väte inte av någonting på jorden. Det är dock förenligt med kometer med långa perioder.

Detta antyder, hävdar forskarna, att strukturen som de har identifierat som protein är av utomjordiskt ursprung och möjligen bildad i proto-solskivan för över 4,6 miljarder år sedan.

Men de noterar också att det finns en möjlighet att det de hittade kanske inte är protein. Även om teamet tror att det är den mest troliga förklaringen, är det också möjligt att deras upptäckt faktiskt är en polymer - en bred klass av molekyler, av vilka proteiner bara är en.

Så det är lite för tidigt att ryckas med. Men totalt sett är Tremblay imponerad av arbetet.

'Jag tycker att det här är riktigt spännande', sa hon. 'Jag tycker att det har många riktigt intressanta konsekvenser och många övertygande argument. Och jag tycker att det är ett riktigt stort steg framåt.'

Det finns flera nästa steg som forskningen kan ta. Andra forskare kan ta spektra och använda modelleringsprogram för att försöka replikera strukturer som producerar samma eller liknande spektra. Det kan hjälpa till att avgöra om vi tittar på protein eller en annan typ av polymer.

Liknande tekniker skulle nu kunna användas på andra meteoriter där aminosyror har hittats, för att se om liknande strukturer kan hittas.

Som Tremblay förklarar, nyligen genomförda studier om den internationella rymdstationen har indikerat att 'protein borde vara lättare att tillverka i rymden på grund av den minskade gravitationen', och astronautforskare har faktiskt lyckats producera ganska stora proteinmolekyler, stabila nog att få ner till jorden.

'Så vi är ganska säkra på att proteiner sannolikt finns i rymden', säger hon. 'Men om vi faktiskt kan börja hitta bevis på deras existens, och vad några av strukturerna och de gemensamma strukturerna kan vara, tycker jag att det är riktigt intressant och spännande.'

Forskningen är för närvarande tillgänglig på arXiv .

Populära Kategorier: Samhälle , Åsikt , Hälsa , Fysik , Miljö , Natur , Plats , Förklarare , Människor , Okategoriserad ,

Om Oss

Publicering Av Oberoende, Beprövade Fakta Om Rapporter Om Hälsa, Rymd, Natur, Teknik Och Miljö.